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La edición génica CRISPR cambiará los alimentos: esto es lo que viene

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Pronto, la soja se cultivará para producir un aceite estable sin la adición de grasas trans peligrosas. La lechuga se podrá cultivar en campos más cálidos y secos. Trigo que contiene menos gluten. Y los cerdos criados para resistir virus mortales. Algún día, tal vez incluso plantas de fresa cuyas delicadas bayas se puedan recoger a máquina en lugar de a mano. Hace diez años, tales cambios genéticos habrían sido considerados ciencia ficción, o tan lejos en el futuro que serían casi inimaginables. Pero la edición de genes, particularmente con una herramienta llamada CRISPR-CAS9, ha hecho que sea mucho más fácil y más eficiente jugar con los genomas de plantas y animales. Los primeros productos editados por CRISPR comenzarán a llegar al mercado este año, y los investigadores creen que es solo cuestión de tiempo antes de que los estantes de los supermercados de EE. UU. puedan llenarse con productos, granos y carne editados con genes.

La tecnología CRISPR aún está en pañales. Acrónimo de "repeticiones palindrómicas cortas intercaladas reguladoras agrupadas", CRISPR se utilizó por primera vez en células con un núcleo hace solo seis años. Aprovecha el sistema inmunológico natural de las bacterias para realizar cortes precisos en el genoma objetivo. Esto se puede usar para eliminar algunas letras, desactivar un gen o marcarlo hacia arriba o hacia abajo, o puede forzar un cambio en el alfabeto genético, dando nuevas funciones a la planta o al animal. No es un proceso perfecto, pero es mucho más preciso y fácil de trabajar que las técnicas de edición genética anteriores, según los científicos. Los investigadores dicen que muchas de estas nuevas funciones se copiarán de la naturaleza, haciendo, por ejemplo, un tomate de invernadero tan resistente a las enfermedades como uno salvaje sin sacrificar el sabor. Pero otros podrían ser completamente nuevos, y es probable que generen más preocupación.

A diferencia de la modificación genética, la edición de genes no requiere transgénesis, el movimiento de genes de una especie a otra. Entonces, si existieran peligros para los alimentos transgénicos, como consideran algunos científicos, la edición de genes que simplemente elimina genes o copia secuencias de especies similares probablemente sea más segura. Esencialmente, la edición de genes logra lo que lograría la reproducción convencional, de manera más eficiente y más fácil, según Zachary Lippman, un experto en genética de plantas con flores en el Laboratorio Cold Spring Harbor en Long Island, Nueva York. "Esta es una herramienta que crea lo que la naturaleza podría crear por sí sola, pero nunca tuvo la oportunidad de hacerlo", dijo.