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Los beneficios de actualizar la infraestructura de drenaje agrícola

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Las redes masivas de desagües, tuberías y baldosas que permiten la producción de alimentos en gran parte de las tierras de cultivo más productivas del mundo se deben expandir y reemplazar para satisfacer las demandas de intensificación agrícola y cambio climático. La forma en que se actualice esa infraestructura tendrá enormes consecuencias en la producción de alimentos y el medio ambiente, según un nuevo estudio.

El estudio describe la necesidad de una revisión de la infraestructura de drenaje agrícola. Dicha actualización requeriría una gran inversión y un amplio consenso por parte de los responsables políticos, los contribuyentes y los productores, dijo Michael Castellano, profesor de agronomía en la Universidad Estatal de Iowa y autor principal. Pero el esfuerzo sería un plan sólido a largo plazo con una gama de beneficios, dijo Castellano. Los agrónomos de ISU colaboraron con científicos de la Universidad de Kentucky y el Instituto Federal Suizo de Tecnología ETH-Zurich en el estudio, de la revista académica Nature Sustainability. Los investigadores basaron sus hallazgos en experimentos de campo y simulaciones por computadora.

"Tenemos esta enorme inversión en infraestructura que se está deteriorando y necesita ser actualizada", dijo Castellano. "Si lo actualizamos de la manera correcta, podemos beneficiar la producción de cultivos y el medio ambiente. Si no lo hacemos, será extremadamente difícil cumplir con los objetivos de calidad del agua de la agricultura".

El estudio informa que una actualización de la infraestructura de drenaje generaría una variedad de beneficios. Por ejemplo, la implementación de prácticas de conservación cerca de los extremos de las tuberías de drenaje reduciría la escorrentía del fertilizante nitrogenado. Eso mejoraría la calidad del agua y reduciría la cantidad de nitrógeno que fluye aguas abajo y contribuye a las zonas hipóxicas, como en el Golfo de México. Un mejor drenaje también reduciría las emisiones agrícolas de gases de efecto invernadero al reducir la cantidad óptima de fertilizantes utilizados por los agricultores. Los suelos más secos también liberan menos óxido nitroso, un gas de efecto invernadero. "En general, el drenaje aumenta el rendimiento del cultivo y la eficiencia en el uso de fertilizantes nitrogenados, un beneficio mutuo para el agricultor y el medio ambiente", dijo Sotirios Archontoulis, profesor asociado de agronomía y coautor del estudio.

Los sistemas de drenaje construidos para abordar las realidades agrícolas modernas permitirían mejores rendimientos y sistemas de producción más resistentes. Por ejemplo, el estudio señala que los campos húmedos y mal drenados experimentan más enfermedades y un crecimiento de raíces subóptimo. Los campos húmedos también hacen que sea más difícil para los agricultores obtener maquinaria en sus campos para plantar, cosechar y cuidar sus cultivos. "La mala capacidad de tráfico en el campo también puede retrasar la siembra, lo que tiene un efecto negativo directo sobre el potencial de rendimiento debido a una reducción en los grados de crecimiento en días", dijo Archontoulis. El drenaje de mayor capacidad puede haber ayudado a los agricultores esta primavera cuando el clima lluvioso los mantuvo fuera de sus campos durante semanas, dijo Castellano.